Dieciocho años después de su última participación, el Barcelona regresará a la UEFA Europa League, la segunda competición continental, y se medirá en la eliminatoria de los dieciseisavos de final al Napoli, ‘coco’ del sorteo y ligado con el club azulgrana por la figura de Diego Armando Maradona.

El conjunto italiano era uno de los rivales que quería evitar el club azulgrana, que deberá recuperar su mejor versión si quiere competir ante el equipo entrenado por Luciano Spaletti.

No es un rival del todo desconocido para algunos de los jugadores del Barcelona. En la temporada 2019-20, curso en el que el Barcelona cayó por 8-2 en los cuartos de final de la Liga de Campeones contra el Bayern de Múnich, se enfrentaron al Napoli en la eliminatoria previa.

El Barcelona, entonces entrenado por Quique Setién, empató en la ida disputada en San Paolo (1-1), poco antes de que se parara la competición por la covid-19, y en agosto firmó el pase a los cuartos de final en el Camp Nou con un 3-1 gracias a los goles de Messi, Luis Suárez y Clément Lenglet.

El duelo ante Barcelona no será novedad para Hirving Lozano, quien los ha enfrentado en tres ocasiones en la Champions League. El ‘Chucky’ ha disputado 250 minutos; sin embargo, ha caído en los tres partidos. Dos con PSV y uno con Napoli.

Además, con el delantero nigeriano Victor Osimhen, ahora lesionado, el español Fabián Ortiz y el siempre peligroso Lorenzo Insignie, el conjunto napolitano parte como favorito de la eliminatoria, que empezará el 17 de febrero en el Camp Nou con el partido de ida y se cerrará el 24 del mismo mes en Nápoles.

Una eliminatoria con muchos ingredientes para el Barcelona, que hacía dieciocho años que no participaba en la segunda competición europea, ahora denominada Liga Europa.

De hecho, la última vez que la jugó (2003-04), el título se denominaba Copa de la UEFA y, curiosamente, coincidió con el primer año de Joan Laporta como presidente.

Respecto a los demás mexicanos, el Betis de Diego Lainez y Andrés Guardado tendrán una dura visita a Rusia, cuando enfrenten al Zenit de San Petersburgo; mientras que Jesús ‘Tecatito’ Corona y el Porto se medirán a Lazio de la Serie A.

Así quedaron los emparejamientos de los dieciseisavos de final de la UEFA Europa League 2021/22, cuya final se disputará en el estadio Ramón Sánchez Pizjuán de Sevilla:

Sevilla (ESP) – Dinamo Zagreb (CRO)

Atalanta (ITA) – Olympiacos (GRE)

RB Leipzig (GER) – Real Sociedad (ESP)

Barcelona (ESP) – Nápoles (ITA)

Zenit San Petersburgo (RUS) – Betis (ESP)

Borussia Dortmund (GER) – Rangers (ESC)

Sheriff Tiraspol (MDA) – Braga (POR)

Porto (POR) – Lazio (ITA)

Los encuentros se disputarán los días 17 y 24 de febrero

Los que ya están clasificados para octavos de final, como primeros de grupo de la Liga Europa los siguientes equipos: Estrella Roja (SRB), Eintracht Fráncfort (GER), Galatasaray (TUR), Bayer Leverkusen (GER), Lyon (FRA), Mónaco (FRA), Spartak Moscú (RUS) y West Ham (ING).

El sorteo de los octavos de final tendrá lugar el 25 de febrero.

EFE